Mary Cover Jones

Geboren am 1. September 1896 in Johnstown (Pennsylvania, USA).
Verstorben am 22. Juli 1987 in Santa Barbara (Kalifornien, USA).

Die US-amerikanische Psychologin Mary Cover Jones gilt als die wichtigste Pionierin der Verhaltenstherapie.


A Laboratory Study of Fear: The Case of Peter

Die berühmteste Studie von Mary Cover Jones, “A Laboratory Study of Fear: The Case of Peter” (1924), beschreibt ihre therapeutische Arbeit mit dem drei Jahre alten Jungen Peter, dessen Ängste vor einem weißen Kaninchen von ihr mit verschiedenen Techniken behandelt wurden. In dieser Fallstudie beschreibt Jones, wie ein positiver Stimulus (Lieblingsessen) mit dem von Peter gefürchteten Kaninchen assoziiert wird. Das Kaninchen konnte dann im Therapieverlauf bei Anwesenheit seiner Lieblingsspeise immer näher an Peter heran gebracht werden, so dass es dem Jungen im Verlauf sogar möglich wurde, das Tier zu berühren.

Mary Cover Jones schlussfolgerte aus ihrer Untersuchung, dass sich die so genannte Methode des “direct conditioning” (“Peter was seated in a high chair and given food which he liked. The experimenter brought the rabbit in a wire cage as close as she could without arousing a response which would interfere with the eating.”) als am erfolgreichsten erwies. Aus heutiger Sicht ist die Arbeit von Jones sicherlich ethisch und methodisch fragwürdig. Für die damalige Zeit war sie jedoch ein großer Schritt in Richtung auf die Entwicklung behavioristischer Therapieansätze.

Kritisch muss weiterhin beurteilt werden, ob Jones Schlussfolgerung bezüglich der Effektivität des so genannten “direct conditioning” aus heutiger Sicht weiter aufrecht erhalten werden kann, ober ob der Junge Peter nicht vielmehr durch z.B. Effekte des Sozialen Lernens seine Ängste überwinden konnte. Jones selbst schreibt dazu in Bezug auf die Phasen, in denen sie eine deutliche Besserung von Peters Ängsten eruierte:

“Occasionally also, other children were brought in to help with the ‘unconditioning’. These facts are of interest in following the charted progress. The first decided rise [gemeint ist der Anstieg der Toleration des Kaninchens] at (c) was due to the presence of another child who influenced Peter's reaction.”

“Lawrence and Peter sitting near together in their high chairs eating candy. Rabbit in cage put down 12 feet away. Peter began to cry. Lawrence said, ‘Oh, rabbit.’ Clambered down, ran over and looked in the cage at him. Peter followed close and watched.”

“The next two decided rises at (d) and (e) occurred on the day when a student assistant, Dr. S., was present. Peter was very fond of Dr. S. whom he insisted was his “papa”. Although Dr. S. did not directly influence Peter by any overt suggestions, it may be that having him there contributed to Peter's general feeling of well being and thus indirectly affected his reactions.”

“Peter with candy in high chair. Experimenter brought rabbit and sat down in front of the tray with it. Peter cried out, ‘I don't want him,’ and withdrew. Rabbit was given to another child sitting near to hold. His holding the rabbit served as a powerful suggestion; Peter wanted the rabbit on his lap, and held it for an instant.”


(vgl. Jones 1924)